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Explotación submarina - Operaciones de dragado del fondo marino y de la minería del océano profundo

La industria minera submarina está todavía en su infancia. ¿Qué avances lo hacen posible y qué desafíos aún deben superarse?
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La minería submarina, o la minería de aguas profundas, es un método para recuperar minerales del fondo del océano. Las operaciones de minería en aguas profundas generalmente ocurren a profundidades de 4500 pies a 12,000 pies alrededor de áreas con nódulos metálicos, así como también áreas con altos niveles de actividad geotérmica. Estos respiraderos geotérmicos tienen una tendencia a crear depósitos globulares de metales valiosos que incluyen oro, plata, cobre, cobalto y otros elementos de tierras raras. Estos depósitos de sulfuro, también llamados sulfuros masivos en el fondo marino, pueden contener concentraciones de minerales y recursos de hasta 10 veces mayores que las que se pueden encontrar en tierra.
Explotación submarina

Minería del nuevo Ocean Floor

Las empresas mineras de aguas profundas han ganado popularidad recientemente, principalmente debido al hecho de que los costos de la tecnología y los equipos para la explotación minera del suelo oceánico en el pasado eran demasiado costosos. A medida que la tecnología ha mejorado, la minería submarina se ha vuelto más económica, atrayendo a más y más compañías a invertir recursos en tecnologías de minería submarina. Ahora, varias compañías están aumentando y construyendo flotas enteras de vehículos no tripulados con el único propósito de la minería submarina.

Los valiosos minerales buscados por los mineros de aguas profundas son depositados por respiraderos hidrotermales. Un respiradero hidrotérmico se puede comparar con una especie de geiser submarino. Están formados por el agua del mar que se desliza hacia las grietas y fisuras creadas por la tectónica del lecho marino, a veces a kilómetros de profundidad en la corteza. A medida que el agua entra en contacto con los canales de roca fundida, el agua del mar se sobrecalienta, lo que hace que se eleve rápidamente a la superficie. Durante este proceso, el agua lleva minerales lixiviados del magma rocoso a continuación. El agua de mar sobrecalentada sale disparada de los respiraderos y deja caer los minerales a medida que el agua sobrecalentada entra en contacto con el agua fría del océano. Con el tiempo, estos respiraderos hidrotermales forman grandes formaciones de minerales y rocas llamadas chimeneas.

Equipo minero submarino

Uno de los mayores obstáculos fue la creación de un mapa inicial ultra detallado del fondo oceánico. El equipo de minería submarina utilizado para recolectar recursos genera bastante turbulencia en el agua. Esto crea un entorno turbio que es difícil de lograr cualquier tipo de visibilidad clara, incluso con la ayuda de una iluminación potente. Como resultado, la mayoría de las veces estos vehículos se operan a ciegas, guiados únicamente por el posicionamiento del sonar 3D y mapas detallados del piso. Por esta razón, los mapas detallados eran absolutamente necesarios para garantizar que los equipos pesados ​​de minería no se atasquen, caigan o se inmovilicen en el fondo del océano.

Los equipos necesarios para explotar estas áreas ricas en minerales van desde pequeños vehículos autónomos (vehículos subacuáticos autónomos) hasta vehículos todo terreno más grandes (vehículos operados por control remoto), hasta gigantescas excavadoras submarinas equipadas con bombas hidráulicas de dragado y grandes cabezas de corte. El proceso comienza con un pequeño vehículo explorador, típicamente automatizado, que escanea y examina el fondo oceánico utilizando dispositivos de sonar. El objetivo de esta etapa es localizar depósitos minerales potenciales y respiraderos geotérmicos que a menudo están cargados de recursos. Una vez que se encuentra un sitio potencial, se envían al suelo ROVs de caballo de tiro más grandes para tomar muestras de mineral y llevarlas a la superficie para su análisis. Estos vehículos submarinos están propulsados ​​eléctricamente, unidos a la nave principal por un sistema umbilical.

Una vez que se ha determinado la ubicación de una mina, se despliega el equipo de servicio pesado. Este equipo incluye grandes ROV equipados con bombas de dragado de alta potencia diseñadas para minar el fondo del océano y se ven como versiones gigantes de nuestro subdrege operada a distancia. Estas máquinas están controladas de forma remota desde la nave principal que descansa en la superficie.

Draga de aguas profundas

Los desafíos de la minería de aguas profundas

Para la extracción de aguas profundas, llevar el material desde el fondo del océano a la superficie es todo un desafío. Por un lado, el material que necesita ser bombeado no solo es pesado, sino también muy abrasivo. Pequeñas rocas, conchas, arena y mineral metálico serán conducidos a la superficie utilizando una serie de dragas de alta potencia y bombas de refuerzo. Este material abrasivo desgastará rápidamente los impulsores de las bombas centrífugas, requiriendo que sean reemplazados rápidamente a un alto costo. Este mantenimiento constante causa periodos de inactividad durante la operación, desperdiciando recursos de la compañía. Con una bomba EDDY, no hay tolerancias críticas entre la voluta y el rotor, asegurando que los objetos grandes y el material abrasivo puedan pasar a través de la bomba sin dañar el rotor o la voluta. Estas características extienden en gran medida el ciclo de vida y mantenimiento de la bomba.

Además de tener que bombear material pesado y abrasivo, minar una milla debajo de la superficie del océano es un ambiente increíblemente hostil para la maquinaria pesada. Además de las hazañas de ingeniería para lograr que la maquinaria funcione adecuadamente en las profundidades del océano, estas máquinas también deben lidiar con bolsas supercalentadas de agua altamente presurizada que pueden ocurrir cerca de los respiraderos geotérmicos.

Preocupaciones ambientales

Al igual que con cualquier operación minera, las preocupaciones ambientales se han planteado sobre qué tipo de huella dejará la minería en el ecosistema local. Algunos están preocupados de que la actividad de la minería pesada interrumpa los hábitats vitales de la vida marina que prosperan cerca de los respiraderos geotérmicos. Una de las principales preocupaciones involucra una gran turbidez como resultado de un gran equipo de minería, que hará llover sedimentos a largas distancias, sofocando lentamente las formas de vida. Los temores son que la interrupción de este ecosistema podría conducir a una reacción en cadena que afecte a muchos más ecosistemas en el futuro. Sin embargo, la excesiva turbidez no es un problema con la bomba EDDY. La bomba EDDY tiene una entrada más cercana al material objetivo y una abertura de succión que se puede girar hacia la cara del material. Estas innovaciones reducen la turbidez detectable, haciendo que la bomba EDDY sea mucho más segura desde el punto de vista ambiental para proyectos de dragado en aguas profundas.

Puede estar seguro de que será recompensado con menos obstrucciones, menores costos de mantenimiento, más tiempo productivo y una mayor producción general con la bomba EDDY.

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Por qué las bombas EDDY son mejores - Lo más destacado

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